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  • “旅行者2号”星际穿越看到了什么

        一年前,美国“旅行者2号”探测器飞出日球层,成为继“旅行者1号”之后第二个进入星际空间的人类探测器。

        “旅行者2号”从太阳系进入星际空间看到了什么?本周出版的新一期英国《自然·天文学》杂志刊发一组论文,详解“旅行者2号”传回的首批“星际穿越”数据,让人们得以窥见太阳系与星际空间“接壤”之处的神秘图景。

        观测到对称的日球层

        美国航天局喷气推进实验室在一份公报中介绍,“旅行者2号”搭载了5个科学探测设备。此次发表5篇论文,每篇侧重解释一个探测设备所获数据。

        在论文中,研究人员确认,“旅行者2号”于2018年11月5日飞出日球层进入星际空间。此时,该探测器距太阳约180亿公里。信号以光速从该位置传回地球需要超过16小时。

        日球层犹如太阳风吹出的巨大“气泡”,太阳系行星都处在“气泡”内。“旅行者1号”2012年飞出日球层时距太阳约183亿公里,这之前科学家并不知道这个“气泡”究竟有多大。

        对比两个探测器的“穿越”位置可为研究日球层结构提供线索。参与研究的美国艾奥瓦大学学者比尔·库尔思说,通过对比两个探测器的穿越点可基本看出日球层形状是对称的。

        对比数据还揭示了日球层顶的某些特征,比如在不同位置日球层顶厚度不同。日球层顶是日球层最外缘边界,太阳风与星际风在这里达到平衡。科学家认为日球层顶会随太阳活动移动,就好像肺部随着呼吸扩张和收缩一样。

        探明太阳系和星际空间边界

        太阳系与星际空间的边界地带充斥着哪些物质?“旅行者2号”也获得一些线索。进入星际空间时,它搭载的高能粒子探测仪检测到日球层粒子数量骤降,同时宇宙射线量剧增并保持在高水平。此前“旅行者1号”发现日球层可以将地球及其他行星受到的宇宙射线辐射减少七成以上。

        两个探测器获得的数据均显示,它们完成穿越时周围等离子体密度剧增。等离子体是由正负离子、电子及中性粒子组成的特殊物质形态。科学家此前已知,日球层内的等离子体炽热而稀疏,星际空间内的等离子体冰冷而密实。

        参与研究的艾奥瓦大学荣誉教授唐纳德·格尼特说,最新数据表明“那种认为太阳风在深入宇宙空间时逐渐减弱的老观点是不正确的”。等离子体密度剧烈变化意味着,太阳系和星际空间之间有一个明确边界。

        “旅行者2号”数据证实,星际空间边界的等离子体温度确实低于日球层内等离子体,但比此前预期略高。数据还显示,“旅行者2号”飞离日球层前等离子体密度也曾略微升高,表明等离子体在日球层内缘和外缘经过了两次压缩,但尚无法解释原因。

        “旅行者”项目科学家、美国加州理工学院物理学教授爱德华·斯通说:“‘旅行者’探测器向我们展示了太阳与填充银河系恒星间大部分空间的物质如何相互作用……如果没有‘旅行者2号’传回的新数据,我们就无法知道‘旅行者1号’看到的景象是整个日球层的特征,还是只与它穿越的地点和时间有关。”

        发现平行的宇宙磁场

        宇宙磁场广泛存在于宇宙每个角落。“旅行者2号”磁场传感器的观测数据印证了“旅行者1号”的一个惊人发现:日球层顶外缘区域磁场方向与日球层顶内部磁场方向是平行的。

        科学家最初通过“旅行者1号”发现这个现象时,他们不确定这种有序的磁场排列是外部星际空间的普遍特征还是巧合,最新数据表明太阳系内外磁场方向很可能是一致的。

        1977年,美国发射了“旅行者1号”和“旅行者2号”探测器。不过名称在后的“旅行者2号”反而先发射16天,它最初设计寿命为5年,用于观测木星和土星,但此后继续向太阳系边缘飞行,又观测了天王星和海王星,到现在已运行42年。目前,两个探测器中速度较快的“旅行者1号”距太阳超过220亿公里,较慢的“旅行者2号”距太阳约182亿公里。

        美国航天局说,“旅行者”姊妹探测器上携带有关于人类文明的声音、图片和影像,有望在数十亿年后仍然在宇宙中传递人类文明的信息。

        图说:美国航天局2018年12月10日宣布,航行了41年的“旅行者2号”探测器已飞出日光层,开始探索星际空间,它当时距离地球约180亿公里。

  • 直立行走行为最早出现在树上

        德国古人类学家6日在德国蒂宾根大学召开新闻发布会展示新发现的类人猿化石,称这种生活在1162万年前的类人猿可能改写人类进化史,即将进化史上一个重要阶段——直立行走的时间比人们原来认为的时间提前数百万年。其中最完整的一个化石来自一个成年雄性类人猿,研究人员推算它生前身高约1米,体重约为31公斤,外形类似今天的倭黑猩猩,而令研究人员惊奇的是,它有些骨头与人类而不是猿类高度类似。

        此前学术界流行的一个观点认为,约600万年前在东非一种类似黑猩猩的人类祖先为了适应环境变化,开始从四肢着地的指关节拄地行走渐渐进化到直立行走。而目前这一新发现可能会证明这一观点是错误的:直立行走行为最早出现在树上而不是地面上,人类与类人猿最后的共同祖先并没有经历指关节拄地行走阶段。直立行走最早在欧洲出现在人类和类人猿的共同祖先身上,而不是此前认为的非洲。

  • 越南确认英国货车惨案
    39名遇难者均为越南公民

        越南公安部7日晚间发布公告说,越方和英方已确认英国货车惨案39名遇难者均为越南公民。越南公安部称,39名遇难者分别来自越南海防市、海阳省、义安省、河静省、广平省和承天-顺化省。越方正与英方合作开展领事保护工作,并进一步调查此案。

        据越通社7日报道,越南总理阮春福当天代表政府向遇难者亲属致以慰问,并指示越南相关部门和省市继续与英方合作处理相关事宜,早日运回遇难者遗体。

        阮春福表示,越南政府强烈谴责人口贩运和组织偷渡等违法行为,呼吁地区和世界各国继续加强合作,打击此类严重犯罪行为,避免悲剧重演,希望案件的调查、起诉和审判工作尽早完成,犯罪分子得到严惩。

  • 老师做砸“烧钱”实验
    前排学生三级烧伤

        美国佐治亚州一名化学教师在课上给学生做实验演示时引发火灾,一名学生烧伤。佐治亚州迪卡尔布县学区6日发布事件调查报告。

        美联社援引报告内容报道,这名教师名为布丽奇特·布洛,现年36岁,在里丹中学教书。布洛今年8月6日在课上为学生演示“烧钱”实验时,火烧到前排16岁学生马拉奇·麦克法登,致使麦克法登面部、颈部和躯干遭三级烧伤。“烧钱”实验是一项趣味化学实验,方法是用水和酒精混合的溶液浸泡钞票,然后取出钞票点燃,钞票燃烧片刻后,火苗熄灭,钞票完好无损。

        按布洛说法,她看到火没有完全熄灭,“就试图用水浇灭,但是错拿起酒精”。不过,依据调查报告,布洛点燃一张浸泡过的5美元钞票后,把钞票放在一个碗里,不清楚她是想把火浇灭还是“想让火烧大一些以便让学生们看到”。地区教育主管肖恩·塔特建议学校解雇布洛。校长贾尼丝·博格反对,认为布洛虽然在这件事上“犯了一个糟糕的错误”,但仍是个好教师。博格建议布洛停职接受教室安全培训。

  • 携上膛手枪上学
    6岁男童引发校园封锁

        美国俄亥俄州哥伦布市一名6岁男童带子弹上膛的手枪上学,幸好学校及时发现,没有发生意外。

        美国广播公司7日以哥伦布市警察局为消息源报道,那名男童在儿童关爱小学读一年级,6日早上学前把一把子弹上膛的半自动手枪装入书包。他在学校告诉一名同班同学自己带有枪,那名同学随即向老师报告。学校方面立即报警,封锁校园。

        警方在男孩书包内发现那把手枪,把男孩带到警局调查。警方还不清楚男孩持枪原因,猜测他可能是想向同学炫耀。那名男孩与祖父母住在一起。祖父5日因手枪失窃报警。

        警方没有向媒体公开那名男孩姓名。鉴于孩子年龄小且缺乏完全行为能力,警方说不会指控他,案件已移交儿童服务部门。那把手枪将交至警局鉴定室。 本版文字据新华社